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Caballos del tamaño de un gato hace millones de años





Hace la friolera de 50 millones de años los caballos eran del tamaño de un gato. Esos primeros caballos se llamaba Sifrhippus y tuvieron que adaptarse a las bajas temperaturas para combatir las altas temperaturas, según acaban de descubrir unos científicos estadounidenses.

Durante decenas de miles de años la evolución de estos equinos fue mermando su tamaño en una época en la que las emisiones de metano se dispararon a consecuencia de las grandes erupciones volcánicas. Las temperaturas medias mundiales aumentaron unos 10 grados Fahrenheit durante ese período al aumentar de dióxido de carbono emitido en el aire y los océanos.

Entonces hacía mucho más calor en la Tierra y los caballos que se paseaban por los bosques de lo que hoy es América del Norte eran del tamaño de los actuales gatos domésticos.

Era tres veces más grandes
La investigación, que aparece publicada en la revista Science, demostró que el Sifrhippus se redujo en casi un tercio, hasta alcanzar el tamaño de un gato doméstico pequeño (de unos cuatro kilos) en los primeros 130.000 años del período.

Posteriormente, los caballos volvieron a crecer hasta alcanzar los siete kilos en los últimos 45.000 años del período. Asimismo, alrededor de tercio de los mamíferos conocidos también se volvieron más pequeños durante este tiempo, algunos incluso a la mitad de su tamaño.

Calentamiento global actual
De cara al futuro, un triste mañana por el efecto invernadero, esta investigación podría servir para ayudar a entender cómo van a evolucionar los animales a consecuencia del calentamiento global. Aunque no perdamos de vista que en ahora los cambios se dan a una velocidad mucho mayor.

Los investigadores hicieron el descubrimiento tras analizar fósiles de dientes de caballos descubiertos en estado de Wyoming (noroeste), que mostraron que la especie redujo su tamaño con el tiempo.

Muchos animales se extinguieron durante este período de unos 175.000 años de duración, conocido como el Máximo Térmico del Paleoceno-Eoceno, hace unos 56 millones de años. Otros, sin embargo, disminuyeron su tamaño para sobrevivir con recursos limitados.



Fotografía: Olivier Bruchez
Fotografía: Fiona McGynti